BMCR 2022.02.17

Emperors and political culture in Cassius Dio’s Roman History

, , Emperors and political culture in Cassius Dio's Roman History. Cambridge; New York: Cambridge University Press, 2021. Pp. xiv, 357. ISBN 9781108831000 $120.00.

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A William M. Calder III, que una vez confió en mí y me ayudó tanto.

Caillan Davenport y Christopher Mallan han editado un libro necesario sobre Dión Casio en el que las diferentes aportaciones de los investigadores participantes proporcionan un relato integrador y coherente sobre un autor que, al parecer, está de moda a juzgar por los diversos estudios recientes sobre su figura y su obra.[1] A la vez, este libro también trata sobre individualidades poderosas relacionadas con Dión Casio: emperadores, prefectos del pretorio y “hechuras” de esos mismos emperadores – en definitiva, sobre las élites de eso que hemos dado en llamar Imperio Romano.

El volumen se divide en cuatro partes bien diferenciadas y comprende una introducción, trece artículos y un epílogo. El origen del libro es un panel de comunicaciones auspiciado por la Classical Association celebrado en Edimburgo en 2016. La obra comienza con una iluminadora introducción firmada al alimón por Davenport y Mallan (1-29), en la que hacen un repaso de cómo Dión pergeñó con su obra un análisis único sobre la particular psicología tanto de los gobernantes como de sus gobernados. Los autores destacan cómo “the figure of the emperor was perhaps the dominant motif in the political imagination of the inhabitants of the Roman empire” (p. 3). Esta es una observación importante, toda vez que el mundo que habita Dión Casio y sus romanos contemporáneos no deja de ser consecuencia y, hasta cierto punto, es heredero de una transformación o evolución más o menos explícita que tiene como punto de partida una república oligárquica y desemboca en un sistema monárquico, de trazas más o menos autocráticas. Podemos intuir que éste fue un proceso traumático y lleno de ansiedad para la inmensa mayoría de los romanos, con independencia de su situación y estatus social. En esta introducción (p. 5 ó 19, por ejemplo), así como en buena parte de los siguientes estudios del libro, se analiza, desde diversos puntos de vista, el famoso pasaje de Dión (53,19) sobre la importancia cada vez mayor del secreto en la dinámica de la toma de decisiones en época imperial.

En la primera parte del libro, titulada “Imperial and Political Narratives”, Kemezis (33-51), investiga el uso de la información en Dión estableciendo un contraste entre lo que constituye la versión oficial de los hechos y la interpretación alternativa de esos mismos hechos, lo que se denomina “hidden transcript” (p. 35), interpretación que, en ocasiones, es deliberadamente subversiva, como contrapunto a la historia oficial. Davenport (52-73), examina de forma detallada la tendencia al secretismo y las restricciones presentes en la información oficial proporcionada por el estado, aspecto que Dión apunta en su famoso pasaje (53,19; cf. supra). Letta, por su parte (74-87), nos muestra cómo Dión, en su afán por analizar de manera metódica la historia del régimen imperial, consultó con seguridad un amplio abanico de fuentes literarias y documentos oficiales de todo tipo. Ash (88-112), en el último estudio de la primera parte indaga, por medio de una serie de ejemplos, en los múltiples peligros a los que se enfrentaba la clase senatorial bajo la dinastía de los Severos y muestra cómo lo maravilloso y lo increíble, en tanto que categorías hermenéuticas, juegan un papel fundamental en la obra de Dión.

En el estudio que inicia la segunda parte del volumen, dedicada a las biografías imperiales, Kuhn (115-132), muestra como la laudatio funebris de Augusto, pronunciada por su sucesor, que Dión sitúa en su libro 56, se basa en buena medida en las Res Gestae compuestas por el precursor de la figura imperial.  Mallan en su texto (133-157), presenta a Tiberio en tanto que sucesor designado de Augusto que, a la vez, siente su posición de privilegio permanentemente amenazada por rivales provenientes de la misma estirpe del primer emperador. El retrato del sucesor de Augusto presenta en Dión tantos matices, señala Mallan, que es posible distinguir en la narrativa de su reinado distintas fases que se corresponderían con otras tantas manifestaciones de la idiosincrática naturaleza de este gobernante. Malik (158-176), se adentra en el análisis de la figura de Nerón en la obra dionea, mientras que Davenport (177-196) en su segunda contribución en el volumen, disecciona el asunto del liderazgo imperial en los emperadores del siglo segundo.

Ya en la tercera parte del libro, que versa sobre la cultura política y los círculos políticos en Dión, Hellström (199-217) analiza con bisturí y precisión de cirujano al populus en la obra de Dión. El retrato que nuestro autor hace del pueblo romano es en general favorable, señala la autora, puesto que el mismo “symbolise[s] the potential, and nobility, vested in the Roman state” (p. 199). Lavan (218-239), investiga de manera perspicaz la famosa Constitutio Antoniniana en el marco general del opus dioneo y resalta cómo están presentes dos visiones contrapuestas en el asunto de la extensión de la ciudadanía romana al conjunto de los habitantes de la ecúmene: por un lado, la idea de que la extensión de la ciudadanía permitirá a todos los hombres de honor[2] formar parte de la comunidad romana y, a sensu contrario, la idea puesta en boca de Augusto en el libro 56, acerca de que la ciudadanía no debe ser distribuida sin ton ni son, de cara a preservar la distinción entre los romanos y los pueblos bajo su control. Saylor Rodgers en su contribución (240-264), examina la compleja caracterización que Dión hace en su obra de esa figura fundamental que son los distintos emperadores y el abigarrado elenco de figuras secundarias, consejeros y cortesanos que los rodeaban. Su agudo análisis de todos estos personajes, tanto principales como secundarios, hace de Dión Casio un consumado prosopógrafo avant la lettre. A su vez, en su segunda contribución al volumen y en un texto bellamente escrito, Mallan (265-286) prueba cómo los distintos retratos de individuos que realiza Dión estaban pensados, en buena medida, para resaltar el papel de los diferentes consejeros que tuvieron los emperadores, casi del mismo modo en el que Tácito escribía sus conocidas necrológicas y sus precisas y sumarias descripciones de carácter. Un hilo rojo une en ese aspecto a Dión con el más grave de los historiadores de la Roma imperial. El texto de Mallan es estimulante. Sus incursiones en la historia comparada son deliciosas y juiciosas, por ejemplo, cuando compara a Dión con Edward Hyde, el primer conde de Clarendon, en su maestría del “character sketch” (p. 266). Es una auténtica delicia leerlo por cuanto Mallan realiza un esfuerzo por penetrar en la mente de Dión e intentar captar sus pensamientos y motivaciones.

La cuarta parte del volumen se dedica a la influencia y recepción de la obra dionea y comprende un texto en el que Simpson (289-307) defiende cómo la obra del autor bitinio constituye para el establishment bizantino el relato quintaesencial del glorioso pasado romano. El punto final del libro lo pone Pelling a modo de epílogo (308-320), haciendo un completo repaso de toda la investigación desarrollada sobre la obra de Dión Casio en los últimos sesenta años. Con su habitual agudeza, este autor recoge alguna de las preguntas que todavía hoy creemos pertinente hacernos a la hora de estudiar a un historiador antiguo, sea Dión o cualquier otro (p. 310):

“Millar (…) stated clearly in his preface [de su monografía sobre Dión de 1964]: ´In plain terms, we do not know enough about how ancient historians worked` (…) It is doubtless right to insist to insist that Dio often combined multiple sources (…), but how? Did he proceed as a modern historian might, weaving together an account deriving equally and evenly from all those sources? Or did he have only one open before his eyes, and add or correct material as he went? The pure physical difficulties of handling papyrus rolls should not be here forgotten – or perhaps he was not looking at original texts at all as he wrote or dictated, but using those notes he had taken, presumably on a codex, during those ten years of preliminary reading (…)?”.

Creemos que este volumen intenta ofrecer, con rigor y honestidad, una respuesta válida y concluyente a lo largo de muchas de sus páginas a estos interrogantes enunciados por Pelling.

En definitiva, Davenport y Mallan han dado a luz un volumen indispensable y de enorme importancia que será de lectura obligada para cualquier especialista que desee acercarse a la obra de Dión. Su libro se une a una incesante bibliografía generada en los últimos tiempos sobre este importante autor. Los especialistas en el período debemos estar de enhorabuena.

Authors and titles

Introduction: Cassius Dio: The Senator and his Caesars Caillan Davenport and Christopher Mallan.
Part I. Imperial and Political Narratives:
1. Vox Populi, Vox Mea? Information, Evaluation and Public Opinion in Dio’s Account of the Principate Adam Kemezis.
2. News, Rumour, and the Political Culture of the Roman Imperial Monarchy in the Roman History Caillan Davenport.
3. Literary and Documentary Sources in Dio’s Narrative of the Roman Emperors Cesare Letta
4. ‘Now Comes the Greatest Marvel of All!’ (79[78].8.2): Dio’s Roman Emperors and the Incredible Rhiannon Ash
Part II. Emperors and Biographies:
5. Cassius Dio’s Funeral Speech for Augustus: Sources, Rhetoric, Messages Christina T. Kuhn.
6. ‘… but he possessed a most singular nature’: Cassius Dio on Tiberius Christopher Mallan.
7. An Emperor’s War on Greece: Cassius Dio’s Nero Shushma Malik
8. War and Peace: Imperial Leadership in Dio’s Second-Century Narrative Caillan Davenport.
III. Political Groups and Political Culture:
9. ‘The People’ and Cassius Dio Monica Hellström.
10. Citizenship, Enfranchisement, and Honour in Cassius Dio Myles Lavan.
11. The Company They Keep: Emperors and their Associates Barbara Saylor Rodgers.
12. Dio and his Friends: Autobiography and Biography in Dio’s Contemporary Narrative Christopher Mallan.
IV. Reception and Reflection:
13. The Reception of Cassius Dio’s Imperial Narrative in Byzantium (Tenth – Twelfth Centuries) Alicia Simpson.
Epilogue: And Now …? Christopher Pelling.

Notes

[1] Bellisime, M. y Hurlet, F., (eds), (2018), Dion Cassius. Histoire Romaine. Livre 53, Paris, Les Belles Lettres; Burden-Strevens, Ch., (ed.), (2020), Cassius Dio’s Speeches and the Collapse of the Roman Republic: the Roman history, books 3-56, Historiography of Rome and Its Empire, vol. 7, Leiden-Boston, Brill (reseña de L. Jansen en BMCR 2021.12.22); Burden-Strevens, Ch., Majbom Madsen, J., y Pistellato, A., (eds.), (2020), Cassius Dio and the Principate, Fondazione Universita Ca’ Foscari; y Lange, C. H. y Scott, A. G., (eds.), (2020), Cassius Dio: The Impact of Violence, War, and Civil War, Historiography of Rome and Its Empire, vol. 8, Leiden-Boston, Brill.

[2] Concepto éste que Lavan usa con la misma función y significado que en el conocido libro de J.E. Lendon (1997), Empire of Honour: The Art of Government in the Roman Empire, Oxford.